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微生物的新奇用途
  提到微生物,我们可能会联想到食物中毒、细菌感染等。然而,科学家们发现,微生物其实还有着很多新奇的用途。
  治伤助手
  如果人的脊髓发生损伤的话,其肠道细菌就会发生改变,并会引起肠道发炎。反过来,肠道细菌的改变还会通过各种途径影响脊髓损伤的恢复。美国洛克菲勒大学的研究人员试着给脊髓损伤的小鼠服用了一些益生菌。实验中,他们发现这些小鼠从伤病中恢复得相对更快。研究人员认为,当人类治疗脊髓损伤时,也可以服用一些益生菌,来抵消肠道细菌带来的干扰,帮助伤病的恢复。
  探测地雷
  英國爱丁堡大学的研究人员用基因工程技术,研发出了一种无害的、可以探雷的大肠杆菌。TNT是许多地雷的主要成分,而这种大肠杆菌会产生一种蛋白质,与TNT结合后会发出绿光。研究人员希望这种细菌可以被允许释放到疑似存在地雷的地区,来代替金属探测器或嗅探犬,使得探测地雷变得更加安全。
  探测环境
  美国麻省理工学院的研究人员用基因工程技术,培育出了一种可以记录自身经历的细菌。这种细菌暴露于某些化学物质或可见光中时,DNA就会产生一个新的DNA片段。随后,研究人员可以通过"阅读"它们的DNA,来了解它们经历了什么。这个过程类似于行车记录仪。研究人员可以把若干这样的细菌当作一种生物探测器,来检测自然环境或生物体的变化。
  细菌电池
  细菌可以活动,为何不让它们来"拉磨"发电呢?英国牛津大学的研究人员使用包含高密度细菌的溶液,推动一种微型转轮来产生电能。产生的电流虽然很微弱,但很稳定。也许,这种细菌电池在未来可以驱动纳米机器人、便携电子设备等。
  传送药物
  在深海中,有一种细菌可以借助体内的磁化物质来导航,帮助自己获悉方位。美国国立卫生研究院的研究人员则测试了这种细菌的独特能力。他们把细菌注射到患有癌症的小鼠体内,然后利用磁场来引导细菌,并成功地使细菌走到了有肿瘤的地方。实验规划的下一步,是修改这种细菌的基因,使它们能携带某些药物分子去杀死癌细胞。
  消防队员
  在美国爱达荷州和俄勒冈州森林地区,有一种叫作黑雀麦的入侵植物在不断疯长,这加剧了森林火灾隐患。因为天气干旱时,干枯的黑雀麦极易着火。最近,美国地质调查局的研究人员发现了一种叫荧光假单胞菌的细菌,可以抑制黑雀麦根部的生长,从而限制它与其他原生草类的生存竞争。研究人员推测,这种细菌可以在5年内清除掉一片森林中的黑雀麦。
  生产燃料
  研究人员早就发现,酵母可以把秸秆等农作物废料,转化为乙醇燃料。不过,普通的酵母只能转换大约2/3的农作物废料。最近,美国生物燃料公司Mascoma通过基因工程技术,培育出了一种新型酵母,能在48小时内,将97%的农作物废料转化为乙醇燃料,使得这种变废为宝的技术更加高效。
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